24 de abril de 2019
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    El exoplaneta más cercano a la Tierra parece tener un mundo vecino

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       MADRID, 15 Abr. (EUROPA PRESS) -

       Astrónomos han detectado un planeta candidato alrededor de la estrella Próxima Centauri, a sólo 4,2 años luz del Sistema Solar y que alberga un planetas del tamaño de la Tierra llamado Próxima b.

       "Es solo un candidato. Es muy importante subrayarlo", dijo Mario Damasso, de la Universidad de Turín en Italia, durante una presentación en la conferencia Breakthrough Discuss en la Universidad de California, Berkeley.

       Damasso y sus colegas analizaron las observaciones de Próxima Centauri hechas por el instrumento HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher), instalado en un telescopio en el Observatorio La Silla del ESO (European Southern Observatory) en Chile, que observa los pequeños movimientos estelares inducidos por los tirones gravitatorios de los planetas en órbita.

       Los datos del instrumento ayudaron a descubrir Próxima b, entre muchos otros mundos extrasolares. Próxima b circula en la zona habitable de Próxima Centauri, ese rango de distancias justo donde podría existir agua líquida en la superficie de un mundo. No está claro si Próxima b podría albergar una vida similar a la Tierra; por ejemplo, es probable que el exoplaneta esté bloqueado marealmente con su estrella y, por lo tanto, tenga un lado abrasador y un lado nocturno frío. Y las llamaradas de Próxima Centauri pueden haberle despojado de atmósfera hace mucho tiempo, dicen algunos científicos.

       Los debates sobre la habitabilidad probablemente no asistirán a la confirmación de Proxima c, si eso ocurriera. El mundo candidato, que tiene una masa mínima aproximadamente seis veces la de la Tierra, orbita a 1,5 unidades astronómicas (UA) de Proxima Centauri y, por lo tanto, es probablemente muy frío. Su temperatura de equilibrio oscila alrededor de -234 grados Celsius, según la nueva investigación.

       Esa distancia orbital sustancial también hizo que fuera difícil detectar Proxima c; el tirón del planeta en la estrella es bastante débil, informa Space.com.

       Damasso y Del Sordo dijeron que confían en la detección, pero subrayaron que es preliminar. Por ejemplo, aunque el documento que informa el resultado se ha enviado a una publicación revisada por pares, aún no se ha aceptado.

       La confirmación del planeta podría provenir de observaciones adicionales realizadas por HARPS o instrumentos similares, dijeron los investigadores, o de mediciones realizadas por la nave espacial europea Gaia con mapas estelares. De hecho, si Proxima c es real, Gaia debería detectar el planeta en el momento en que se realice ese trabajo.

       Y si el planeta existe, se abren muchas oportunidades. Por ejemplo, los telescopios podrían pronto ser capaces de tomar fotografías de este exótico mundo. "Potencialmente, este es un laboratorio espectacular para imágenes directas", dijo Del Sordo.

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