26 de febrero de 2021
13 de junio de 2014

La NASA recrea un componente desconocido de la atmósfera de Titán

La NASA recrea un componente desconocido de la atmósfera de Titán
NASA

MADRID, 13 Jun. (EUROPA PRESS) -

   Científicos de la NASA han creado una receta que captura los sabores fundamentales de la atmósfera marrón-naranja que envuelve la luna más grande de Saturno, Titán.

   La receta se utiliza para experimentos de laboratorio diseñados para simular la química de Titán. Con este enfoque, el equipo fue capaz de clasificar un material previamente no identificado descubierto por la nave espacial Cassini de la NASA en la neblina de de la luna.

   "Ahora podemos decir que este material tiene un carácter fuerte y aromático, que nos ayuda a entender más acerca de la compleja mezcla de moléculas que componen la bruma de Titán", dijo Melissa Trainer, científica planetaria del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

   El material se había detectado anteriormente en los datos recogidos por el espectrómetro infrarrojo compuesto de Cassini, un instrumento que hace observaciones en longitudes de onda en la región del infrarrojo. La firma espectral del material sugirió que se compone de una mezcla de moléculas, informa la NASA..

   Para investigar esa mezcla, los investigadores recurrieron a combinar los gases en una cámara y dejar que reaccionasen. La idea es que si el experimento comienza con los gases y en las condiciones adecuados, las reacciones en el laboratorio deben producir los mismos productos que se encuentran en la neblina de la atmósfera de Titán.

   El desafío es que las posibilidades son casi ilimitadas en este caso. El color anaranjado sucio de Titán proviene de una mezcla de hidrocarburos (moléculas que contienen hidrógeno y carbono) y  productos químicos que transportan nitrógeno llamados nitrilos. La familia de los hidrocarburos ya cuenta con cientos de miles de miembros, identificados a partir de las plantas y de los combustibles fósiles en la Tierra, y podrían existir más.

   El punto de partida lógico era empezar con los dos gases más abundantes en la atmósfera de Titán: nitrógeno y metano. Pero estos experimentos nunca produjeron una mezcla con una firma espectral para que coincida con la que ve Cassini.

HIDROCARBUROS

   Los resultados prometedores finalmente llegaron cuando los investigadores agregaron un tercer gas, esencialmente ajustando los sabores de la primera receta. El equipo comenzó con benceno, que se ha identificado en la atmósfera de Titán, seguido de una serie de productos químicos estrechamente relacionados que pueden estar presentes allí. Todos estos gases pertenecen a la subfamilia de los hidrocarburos conocidos como compuestos aromáticos.

   El resultado fue qie se obtuvieron mejores resultados cuando los científicos eligieron un aromático que contenía nitrógeno. Cuando los miembros del equipo analizaron los productos de laboratorio, detectaron características espectrales que coincidían bien con la firma distintiva que había sido extraída de los datos de Titán por Carrie Anderson, científica de Cassini en el Centro Goddard y coautora de este estudio.

   "Esto es lo más cerca que nadie ha llegado, a nuestro entender, en la recreación en laboratorio con esta característica en particular que se observa en los datos de Cassini", dijo Joshua Sebree, el autor principal del estudio, disponible en línea en la revista Icarus. Sebree es un ex estudiante postdoctoral en el Centro Goddard.

   Ahora que la receta básica se ha demostrado, el trabajo futuro se concentrará en ajustar las condiciones experimentales para perfeccionarla